Los aficionados del Manchester United han estado recordando últimamente cómo solía ser. Wayne Rooney y Zlatan Ibrahimovic están cosechando grandes actuaciones en la MLS, con DC United y LA Galaxy, respectivamente, cumpliendo los objetivos y anotando los goles que una vez marcaron en el Old Trafford.

 

Y es difícil pasar un día sin que Paul Scholes o Rio Ferdinand se lamenten de la situación actual del club bajo la dirección de José Mourinho y hablen de lo que falta al equipo.

 

Nunca es fácil recordar una era dorada cuando el sol ha dejado de brillar, pero el regreso de Cristiano Ronaldo a Old Trafford el martes por la noche con la Juventus en la Champions League ofrecerá quizás la sacudida más dura a los seguidores del United.

 

Las recientes acusaciones de que Ronaldo violó a una mujer en un hotel de Las Vegas en 2009 - acusaciones que el futbolista de de 33 años ha negado rotundamente - han asegurado que no habrá una bienvenida festiva para el portugués el martes por la noche.

 

El United lo tratará como un juego más, con el club dispuesto a evitar cualquier demostración pública de apoyo para su ex jugador, pero solo el tiempo dirá cómo los aficionados de Old Trafford vean a Ronaldo en el terreno de juego.

 

En 2013, cuando regresó a Old Trafford por primera y única vez desde su venta por 80 millones de libras esterlinas al Real Madrid en junio de 2009, Ronaldo recibió una gran ovación y fue presentado como el "magnífico siete" por el presentador antes del comienzo del partido.

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Las circunstancias son diferentes esta vez, pero desde una perspectiva puramente futbolística, no es atrevido decir que el United nunca se recuperó de la venta de Ronaldo.

 

Sí, han ganado todos los títulos importantes con excepción de la Champions League, pero el club no ha logrado llenar el vacío de superestrella y, si realmente fue el "magnífico siete", remplazarlo se ha convertido en una misión imposible.

 

Cuando United anunció la venta del récord mundial de Ronaldo, las voces del club eran claras, tanto públicas como privadas, de que las 80 millones se reinvertirían en el equipo.

 

Sin embargo, con Ronaldo y Carlos Tévez vendidos, United gastó solo 19 millones de libras esterlinas en refuerzos, con 16 millones de libras gastadas en Antonio Valencia, el extremo del Wigan Athletic, como el remplazo de Ronaldo.

 

Por su parte, Michael Owen, firmado como agente libre después de que expirara su contrato de Newcastle, asumió la responsabilidad de usar la camisa número 7 que dejó Ronaldo, un número glorificado por futbolistas como Bryan Robson, Eric Cantona y David Beckham, y fue el inicio de una caída libre para una de las camisetas más representativas del juego.

 

United lo ha intentado con la estrella inglesa (Owen), el barato y confiable (Valencia), el galáctico sobrevaluado (Di María), la estrella sobrevalorada en ascenso (Depay) y el jugador mejor pagado de la Premier League (Sánchez) en un esfuerzo por revitalizar la camisa, pero ninguno de ellos lo ha conseguido.

 

Valencia al menos ha sido consistente en su tiempo en el club, pero devolvió la camisa después de 12 meses porque no disfrutó de la presión de usarla.

 

Reemplazar a Ronaldo siempre es probable que sea un desafío para cualquier jugador en United, pero desde su partida, ha habido un vacío que aún no se ha llenado.

 

Los clubes más grandes del mundo necesitan un jugador que defina la forma en que juegan y Ronaldo encarnó el ADN de United bajo las órdenes de Sir Alex Ferguson.

 

No han tenido un jugador como él desde entonces y todos sus sucesores no han logrado demostrar poder reemplazarlo.

 

Las lesiones de Owen lo marginaron, Valencia fue demasiado unidimensional, y Di María, Depay y Sánchez carecen de la mentalidad que Ronaldo, Beckham, Cantona y Robson tenían al elevar el estatus del número 7.

 

Sánchez tiene menos de 12 meses en el United, por lo que el chileno aún puede ser bueno, pero los hinchas del club se están acostumbrando a que sus ilusiones no se cumplan.

 

El regreso de Ronaldo simplemente ofrecerá otro vistazo a las glorias pasadas que el United está luchando por volver a tener.